LA HISTORIA DEL TABACO

La costumbre de fumar tabaco es muy antigua. En época precolombina estaba arraigado en las costumbres, en la cultura y en los ritos religiosos de todas las etnias indígenas. Cuando los marineros de Cristóbal Colón desembarcaron en 1492 en la isla de San Salvador, observaron que muchos Indios sostenían en las manos una especie de bastón prendido por una extremidad y aspiraban el humo por la extremidad opuesta. En 1500, desde el Nuevo Mundo, el tabaco se difundió también en Europa. Parece comprobado que fue cultivado por primera vez en el jardín real de Lisboa en 1558 y que desde Portugal, el embajador francés Jean Nicot haya enviado las semillas a Francia hacia el 1560.

Inicialmente, la nueva "hierba americana" fue empleada principalmente como medicina, considerada capaz de curar numerosas enfermedades, razón por la cual pasó a ser dominio de los farmacéuticos. Se utilizaba para combatir la peste, las úlceras gástricas y las neumonías; parecía que las plagas perdían su virulencia después de haber sido ahumadas y que su efecto era milagroso en las caries dentales.

Durante el siglo XVII, el tabaco fue perdiendo sus iniciales características de hierba medicinal y se difundió su uso por placer, con formas de usarlo diferentes según el estado social: los soldados lo masticaban, los oficiales lo fumaban en la pipa, los aristocráticos lo llevaban a las narices y lo olían. En 1700, un burgués que aspiraba a ser un verdadero señor, tenía que inhalar tabaco. Preciosas tabaqueras de oro se convirtieron en un símbolo del estado social de la época.

En la primera mitad del siglo XIX comenzaron a estar de gran moda en todos los salones europeos los puros, fumados inicialmente solo por los españoles.

En el siglo XIX se difundió también la costumbre del cigarrillo, que era cada vez más popular en toda Europa después de la guerra de Crimea, cuando los repatriados regresaron a casa con unos pequeños cilindros de papel rellenos de tabaco. Inicialmente, los cigarrillos se fabricaban manualmente, en 1880 se introdujo, en los Estados Unidos, la primera maquinaria para el empaquetado mecánico.

 

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